Uno studio scientifico dimostra che chi usa stereotipi è più intelligente

di Olga Kazhan. Dopo aver visto un uomo che fa il saluto nazista, la maggior parte delle persone probabilmente non pensa "ecco un un boyscout!" I razzisti stereotipano gli altri, per lo più, ma ci sono anche stereotipi sui razzisti. E uno stereotipo sui razzisti è che, beh, sono un po 'stupidi.

Ma un nuovo studio complica la credenza che solo le persone non-intelligenti abbiano pregiudizi. Un paper, pubblicato di recente nel Journal of Experimental Psychology, afferma che le persone intelligenti sono in realtà più soggette degli altri a stereotipare.

Lo studio consisteva in una lunga serie di esperimenti, e tutti al termine dimostravano che le persone che si esprimevano meglio sul test denominato "rilevazione del pattern" - una misura delle capacità cognitive - erano anche i più pronti a formare e ad applicare stereotipi.

In primo luogo, i ricercatori dell'Università di New York hanno mostrato a 271 partecipanti una serie di disegni di alieni dai colori rossi, blu e gialli con diversi aspetti del viso, accompagnati ad una didascalia di comportamento positivo ("ha dato un bouquet di fiori ad un altro alieno"),  oppure di un comportamento scortese ("ha sputato in faccia ad un altro alieno"):

(esempi qui sopra)

La maggior parte degli accoppiamenti erano casuali, ma due erano collocati in modo tale che gli osservatori più acuti potevano raccoglierli sotto un "modello": l'80 per cento degli alieni blu erano accoppiati a comportamenti scortesi e l'80 per cento degli alieni gialli erano accoppiati con quelli gradevoli. I soggetti del test non sapevano se le affermazioni sugli alieni fossero vere o false. In questo modo lo studio ha cercato di ricalcare come le persone formano pregiudizi su determinati gruppi, come attraverso i racconti dei media o attraverso immagini negli spettacoli televisivi.

In una fase successiva, i soggetti sono stati invitati a scegliere quale alieno avesse tenuto un determinato comportamento da una successione progressiva lineare:

I partecipanti sono quindi stati sottoposti ad una prova chiamata Advanced Matrix Progressive di Raven, un esame rivelatore dell'intelligenza umana.

I partecipanti che erano i "migliori rivelatori di pattern" avevano più probabilità di fare degli stereotipi che inducono all'errore. Ad esempio, tendevano ad attribuire i comportamenti amichevoli ad un alieno giallo "sbagliato" e i comportamenti scortesi all'altro alieno azzurro "sbagliato". Nel frattempo, erano meno propensi ad attribuire un comportamento ad un alieno di diverso colore.

Un secondo studio ha mostrato risultati simili, ma in modo molto più implicito. Cioè, i partecipanti più intelligenti sono stati i più veloci a stereotipare gli alieni nel corso di un compito di ordinamento di parole, anche se non si rendevano conto che lo stavano facendo.

Successivamente, i ricercatori hanno provato con volti umani, mostrando ad un nuovo gruppo di partecipanti una serie di immagini generate dal computer di uomini con strutture di naso largo o stretto:

Anche qui, l'80 per cento degli uomini col "ponte" del naso stretto erano associati a comportamenti amichevoli, mentre l'80 per cento degli uomini col ponte del naso più ampio erano associati ad atteggiamenti ostili. I partecipanti hanno successivamente dovuto gestire una nuova serie di immagini di uomini per un "gioco della fiducia", utilizzando del denaro. Ancora una volta, chi aveva avuto maggior capacità di creare modelli ha dato più soldi ai personaggi con ponti stretti di naso, confermando in talo modo di aver appreso lo stereotipo della "cordialità" e di saperlo utilizzare per giudicare il  nuovo gruppo di uomini.

Questi risultati suggeriscono che c'è un inconveniente nell'essere intelligente: ti fa correre il serio rischio di saper leggere troppo dentro una situazione e di trarne poi conclusioni inadeguate. Ma c'è un aspetto positivo. Nella seconda parte dello studio, i ricercatori hanno dimostrato che, mentre le persone intelligenti apprendono e applicano velocemente gli stereotipi, loro stessi sono rapidissimi a smentire quegli stessi stereotipi di fronte a nuove informazioni.

Quando ai partecipanti intelligenti sono state fornite nuove informazioni contraddittorie rispetto alle precedenti, sugli uomini del ponte del naso, ad esempio, hanno subito terminato di considerarli nel gioco di fiducia. I peggiori "rivelatori di pattern", nel frattempo, non hanno aggiornato il loro pensiero allo stesso modo. La stessa cosa è accaduta quando i ricercatori hanno cercato di portare i partecipanti a imparare alcuni stereotipi di genere.

I geni dei quiz e gli studenti dopo la laurea, potrebbero (ragionevolmente) sentirsi dispiaciuti da questo studio. Dopo tutto, l'istruzione è uno dei migliori bastioni contro l'ignoranza che abbiamo. L'abitudine a storie e informazioni contrastanti-stereotipate - spesso il tipo di cosa che si ottiene dalla scuola - sono uno dei modi migliori per battere il razzismo. Infatti, altri studi in passato avevano detto il contrario, che una intelligenza inferiore è legata a pregiudizi maggiori. In uno studio del 2012, per esempio, gli americani che hanno segnato un basso livello di ragionamento astratto erano anche quelli con più più pregiudizi contro le persone gay.

Secondo Geoffrey Wodtke, un professore di sociologia dell'Università di Toronto, potrebbe essere che questo studio si è concentrato su stereotipi irrealistici - sugli alieni dei cartoni animati o sugli uomini disegnati da computer, invece di, per esempio, gruppi di vita reale come gay o immigrati - le persone brillanti potrebbero essere meno attente a sopprimere il loro pensiero stereotipato. "È abbastanza probabile che gli individui ad alta capacità siano ... capaci di imparare e applicare in modo efficace gli stereotipi in un sistema "vuoto", ma anche che siano meglio conformi alle norme sociali e alle preoccupazioni per non infiammare i conflitti tra gruppi", ha affermato.

Quando i ricercatori chiedono "cosa ne pensi degli afroamericani?" Piuttosto che: "cosa ne pensi di questo disegno di un alieno"? I partecipanti più intelligenti potrebbero semplicemente essere più attenti a quello che dicono.

Infatti, Wodtke ha fatto uno studio in cui i bianchi con migliori capacità verbali avevano in media meno pregiudizi nei confronti dei neri, più probabilità di riconoscere la discriminazione razziale e maggiormente in grado di sostenere in linea di principio l'uguaglianza razziale. Ma non hanno fatto seguire alle loro parole i fatti: rispetto ai bianchi verbalmente meno bravi, i bianchi più eloquenti erano meno propensi poi a sostenere programmi scolastici di sostegno.

Wodke ha anche avvertito che "il mondo reale è molto più complicato di un laboratorio di psicologia". I contesti storici e sociali svolgono un ruolo importante nella maggior parte dei tipi di stereotipi del mondo reale. Wodtke ha fornito un esempio via e-mail:

    ... Sappiamo che gli stereotipi razzisti sui neri che hanno una bassa intelligenza o una scarsa etica del lavoro, per esempio, non sono venuti semplicemente dai bianchi che osservano il comportamento di diversi gruppi razziali, notando una correlazione tra il colore della pelle e l'intelligenza percepita e poi applicando queste generalizzazioni nelle loro interazioni con i neri. Piuttosto, gli stereotipi emersero perché i bianchi colonizzarono e schernirono le popolazioni nere per perseguire i loro interessi economici e nel tentativo di legittimare queste azioni sia per se stessi che per la popolazione subordinata, svilupparono e propagarono ideologie complesse su, tra l'altro, l'inferiorità intellettuale dei neri.

Quando ho chiesto a Jonathan Freeman, professore di psicologia presso l'Università di New York e co-autore di questo studio attuale, in merito a queste scoperte contraddittorie, egli ha affermato che potrebbero esserci altri fattori che prevedono sia un'alta intelligenza che un basso pregiudizio in generale, come lo stato socioeconomico o l'esposizione alla diversità. Ad esempio, nello studio del 2012, "gli individui che avevano una maggiore capacità di ragionamento astratto sperimentavano un maggior numero di contatti con i gruppi esterni, e più contatti prevedevano meno pregiudizi".

In altre parole, essere intelligenti potrebbe metterti a rischio di avere  pregiudizi, ma puoi ancora combattere contro quegli istinti sfidando il tuo pensiero e conoscendo persone che non sono come te. Come ha dimostrato Freeman, queste nuove informazioni potrebbero benissimo annullare gli stereotipi che sono stati formulati inizialmente.

(articolo tradotto per i lettori di micidial dal sito americano theatlantic)

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